O nariz sabe: existe algo como o nariz de um cachorro?

O nariz sabe: existe algo como o nariz de um cachorro?

Você já abriu um pote de manteiga de amendoim e viu seu cachorro correndo a 50 metros de distância? Ou viu seu cachorro farejando um pedaço saboroso em um campo de cinco acres? Estes são apenas dois exemplos do incrível olfato que os cães têm. Seus narizes são pelo menos 100.000 vezes mais sensíveis que os nossos. Na verdade, o olfato pode ser chamado de superpoder do cão. Além de ter mais receptores olfativos do que os humanos, o focinho do cachorro é estruturado de tal forma que, enquanto ele cheira odores, ele não exala e perturba até mesmo o mais fraco dos cheiros. E a parte do cérebro que processa odores é sete vezes maior em cães do que em humanos.

Ao longo dos séculos, os cães ajudaram os humanos a caçar e forragear, proteger o lar e a família e trabalhar ao nosso lado. Nos últimos cem anos, eles foram treinados para usar esse nariz para ajudar de várias outras maneiras:

  • Os cães podem sentir o cheiro de pequenas quantidades de aceleradores como gasolina, que é uma ajuda para os investigadores de incêndios criminosos. Os pesquisadores ainda não descobriram um método de detecção tão sensível quanto o nariz de um cachorro, que pode farejar cerca de um bilionésimo de uma colher de chá.
  • Eles foram usados ​​pela polícia e os militares para detectar drogas, bombas e outros explosivos
  • Os cães são muitas vezes essenciais em operações de busca e salvamento, capazes de rastrear alguém pelo cheiro.
  • Os cães têm sido especialmente úteis para os arqueólogos com sua capacidade de detectar restos humanos.
  • O mundo médico descobriu recentemente que os cães podem ser treinados para detectar certos tipos de câncer, incluindo câncer de ovário e próstata, melanoma e câncer de pulmão, bem como para detectar malária e doença de Parkinson. De acordo com pesquisa da Medical Detection Dogs, os cães podem ser treinados para detectar odor de doença equivalente a uma colher de chá de açúcar diluído pela água em duas piscinas olímpicas.
  • Estudos estão sendo feitos para veja se os cães também podem detectar o coronavírus.
  • A desvantagem é que há um número limitado de cães treinados para farejar explosivos ou doenças e o treinamento é extremamente caro; pode custar até $ 25.000 para treinar apenas um cão. Já há mais demanda do que oferta nas forças armadas e na aplicação da lei. E os cães não se encaixam facilmente em um hospital ou outras instalações médicas. Em suma, os cães não são escaláveis. Portanto, é natural que os cientistas queiram tentar replicar essa habilidade extraordinária com materiais mecânicos, técnicos ou sintéticos.

A ciência pode construir o “nariz” de um cachorro? Borzoi in a scent work trial. Alguns dos trabalhos mais interessantes foram feitos no MIT, onde o físico Andreas Mershin, em colaboração com seu mentor, Shuguang Zhang, tentou determinar como funciona o nariz de um cachorro e, em seguida, criar um robô que pudesse replicar o processo. A primeira dificuldade é descobrir exatamente como o olfato funciona e como o cérebro processa a informação, já que é o menos estudado dos nossos sentidos. Mershin partiu para construir um nariz artificial, o que nos levaria a entender como esse nariz funciona.

Com muita tentativa e erro, Mershin e sua equipe criaram o Nano-Nose, talvez o primeiro esforço bem-sucedido de olfação artificial. Ele passou com sucesso em testes rigorosos da DARPA e, no processo, ensinou muito ao mundo científico sobre como os cães processam aromas. Ainda assim, o Nano-Nose é apenas um detector, da mesma forma que um detector de monóxido de carbono. O que Mershin está buscando é a capacidade da máquina de interpretar os dados que recebe e identifica. A Wired fez excelentes relatórios detalhados sobre isso, para aqueles que querem se aprofundar na ciência.

Atualmente, uma start-up, Aromyx, está tentando aproveitar o olfato artificial para uso comercial. A empresa quer colocar todos os 400 receptores olfativos humanos em um chip, em contraste com o Nano-Nose, que usa apenas cerca de 20 receptores personalizados, dependendo do uso pretendido. O objetivo final, seja nos laboratórios acadêmicos ou no mundo comercial, é construir algo que reaja ao cheiro de forma idêntica ao nariz de um cachorro. E pode não estar longe.

Borzoi in a scent work trial.

AKC Scent Work é um ótimo esporte para cães que adoram usar o nariz.

Borzoi in a scent work trial.Mas os cães têm os melhores narizes?

Não necessariamente. Existem vários outros animais com um excelente olfato e, surpreendentemente, até os humanos são muito bons nisso. Como mencionado anteriormente, o olfato sempre foi considerado o menos importante dos nossos cinco sentidos, mas isso pode ser uma simplificação excessiva. Um pequeno estudo na Suécia que testou a capacidade olfativa de macacos-aranha, camundongos e humanos mostrou que os humanos são tão capazes, se não mais, de cheirar certos aromas específicos, incluindo algumas flores, sangue humano e, surpreendentemente, bananas.

Os elefantes são considerados como tendo o olfato mais apurado, com o maior número de genes detectores de cheiro. De acordo com um estudo feito em 2007, os elefantes podem até sentir o cheiro da diferença entre as tribos humanas no Quênia: uma tribo, os Maasai, caça e mata elefantes, a outra tribo, os Kamba, não. Isso reforça a ideia do olfato como uma habilidade de sobrevivência.

Os ursos também superam os cães e acredita-se que tenham o olfato mais amplo. Embora seus cérebros sejam dois terços menores que os nossos, seu olfato é mais de 2.000 vezes melhor. Por exemplo, um urso polar pode sentir o cheiro de uma ursa sexualmente receptiva a até 160 quilômetros de distância. Ratos e camundongos também são conhecidos por sua capacidade olfativa.

No mundo dos insetos, a mariposa da seda tem o melhor olfato, com receptores de cheiro em suas antenas. Uma mariposa-da-seda macho pode cheirar uma mariposa-da-seda a dez quilômetros de distância, com base em apenas uma partícula de cheiro de feromônio. E na água, o tubarão branco tem o maior centro olfativo de todos os tubarões e pode cheirar até uma gota de sangue a mais de um quilômetro de distância.

Como é improvável que qualquer um de nós tenha um elefante, urso, tubarão ou mariposa como companheiro, para os humanos, o olfato do cachorro é o mais atraente e útil. Nenhuma outra espécie fornece os serviços de salvamento que os cães fazem, simplesmente em virtude de sua notável capacidade de farejar tanto alimento quanto perigo.

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